Zamislite se u trgovini namirnicama: Vidite gomile i gomile jabuka, svih različitih sorti. Oko 95% jabuka jedenih u SAD-u uzgaja se u SAD-u; uvoz obično samo otvori rupu na kraju vegetacijske sezone.

Sada provjerite hrpu banana. Prvo što primijetite je obično samo jedna sorta, kavendiš. Svaka od njih je uzgajana, ubrana, oprana i spremljena u kutiju u drugoj zemlji, a zatim je isporučena, još uvijek zelena, u okruženju s temperaturnom kontrolom. Na odredištu smještaju se u posebne sobe za zrenje koje između ostalog pružaju ispuštanje plinova koji nateraju bananu da pomisli da je još uvijek kod kuće u tropima. Na temperaturi od 64 stupnja, banana može sazrijevati za samo četiri dana; na 58 stupnjeva potrebno je sedam dana.

S obzirom na svu njegu i činjenicu da su svi uvezeni, možda ćete očekivati ​​da će banana biti puno skuplja od onih jako američkih jabuka. A još nisu: Banane su obično manje od pola cijene jabuke. Oni su zapravo među najjeftinijim voćem. Kako to može biti? Kako je uvezeni luksuzni predmet postao jeftina američka spona?

U ovotjednoj epizodi Freakonomics radija istražujemo povijest banane, smrtonosnu gljivicu koja joj trenutno prijeti i status ploda kao simbol trgovine, političkog neslaganja i znanstvene polemike.

Grad Philadelphia je 1876. obilježio 100 godina neovisnosti SAD-a Stogodišnjom izložbom, velikim sajmom. Uz prvu javnu demonstraciju telefona Alexandera Grahama Bell-a i nastup predsjednika Ulyssesa S. Granta, sajam se pohvalio i hortikulturnim eksponatom s biljkom banane.

Iako je banana bila jedno od prvih plodova koje su ljudi uzgajali, oko 500 B.C., Amerikanci su je dobili tek mnogo kasnije. U Sjedinjenim Državama nije moguće uzgajati banane, a jedrenjaci ne bi mogli putovati dovoljno brzo da pouzdano ne bi dozrijevali voće, tako da je banana još uvijek bila egzotična većini Amerikanaca 1876. godine.

"U prve dvije trećine ili tri četvrtine 19. stoljeća, banane bi mogle doći u luku na istočnoj obali na jedrilici, a zatim bi bile prodane u luci", kaže Virginia Scott Jenkins, povjesničar kulture i autor Bananas: American History. "Ali obično nisu bile komercijalno dostupne nigdje. Oni su luksuzni predmet. "

Do 1910. godine, međutim, Amerikanci su jeli 40 milijuna grozdova godišnje zahvaljujući navođenju parobrodskih pruga i željeznica koje su omogućile skupno uvoz banana u Sjedinjene Države. Do 1920-ih vlakovi su počeli dobivati ​​mehaničko hlađenje; 1930-ih dolazi kamion s hladnjakom. Ova je nova tehnologija općenito imala veliki utjecaj na distribuciju hrane - na primjer, omogućila je modernu mesnu industriju.

Na svijetu postoji više od 1.000 sorti banana, ali sorta koju su Amerikanci upoznali i voljeli rano je Gros Michel, također poznat kao "Veliki Mike". Ali baš kao što su Amerikanci započeli svoju ljubavnu vezu s Big Mikeom, Panama bolest pogodila. Bolest - tehnički nazvana Fusarium wilt - uzrokovana je gljivicom koja inficira korijenje biljke i na kraju ubije cijelu biljku. Gljiva također ostavlja tlo nepodobno za budući rast banana. Do 1950-ih godina bolest je propadala u proizvodnji Gros Michela u cijelom svijetu.

Uzgajivači su pokušali unaprijediti bolest, preselivši se u različite zemlje i tamo uzgajajući banane, ali bolest nije mogla nadvladati. Gros Michel bio je osuđen na propast. Posljednji Gros Michels u Sjedinjenim Državama prodan je 1965. godine. Na njegovo mjesto pojavila se Cavendish, sorta koja nije bila osjetljiva na panamsku bolest, ali je, poput Gros Michela, bila robusna i pouzdana.

Mnogo prije nego što se Cavendish pojavio Gros Michel kao zamjena, rane američke tvrtke za banane donijele su stratešku odluku da bananu transformišu iz luksuznog proizvoda s visokom maržom u proizvod s malim i visokim količinama. Tvrtke s bananama bile su izuzetno uspješne u izvršenju ove smjene. Danas Europska unija uvozi oko šest milijuna tona kavendijskih banana svake godine. To je 110 banana po osobi. Sjedinjene Države uvoze 130 banana po osobi svake godine, a Kanada ih obije po 150.

Douglas Southgate ekonomist je i profesor na State University of Ohio koji proučava banane. Posebno poučnom smatra priču o Chiquiti koja je osnovana 1800-ih i poznata je veći dio 20. stoljeća kao United Fruit Company. United Fruit je imao ogromnu flotu brodova, drugi na zapadnoj hemisferi, samo američku mornaricu. Flota i inovacije tvrtke u hladnjačama omogućili su joj uvoz ogromnih količina banana iz Srednje Amerike u Sjedinjene Države.

"Glavni su korisnici ove učinkovitosti zapravo bili potrošači", kaže Southgate. "Cijene su snižene, a za nekoliko godina banane više nisu luksuzni proizvod. Oni su umjesto toga bili plod siromašnih ljudi. Prva hrana koju je jelo puno siromašnih beba nakon odvikavanja bile su pire od banana u danima prije konzervirane dječje hrane. "

United Fruit (i druge tvrtke) također su se bavile nekim prilično upitnim praksama u zemljama koje rastu banane.

"Strane kompanije, predvođene United Fruit-om, bile su spremne uložiti u uklanjanje zemljišta, stavljanje u infrastrukturu i tako na početku masovno proizvoditi banane za američko tržište," kaže Southgate, "ali samo ako su nagrađene golemi dijelovi zemlje i uglavnom oslobođeni od oporezivanja. Dakle, to im je dalo dominantni položaj. To je ono što je dovelo do banana republika. "

"Bananska republika", prije nego što se zvala trgovina odjeće, značila je nešto sasvim drugačije - u osnovi krhku zemlju čiju su ekonomiju i često političko vodstvo poticali usjevi izvoza. United Fruit više puta se sukobljavao s vladama u raznim bananaškim republikama. Konačno, tvrtka je naišla i na američku vladu, koja je United Fruit optužila za monopolističko ponašanje.

1967. godine United Fruit je pristao reorganizirati i rasprodati dio svoje strateške imovine. Sljedeći udarac stigao je iz Ekvadora. U vrijeme kada su glavne voćarske tvrtke skrenule pozornost na Ekvador, većinu njegovog zemljišta već su posjedovali neovisni poljoprivrednici, što zemlju čini manje podložnom političkom i ekonomskom iskorištavanju.

"Ovdje je bio ovaj važan izvor opskrbe koji je vrlo brzo, nakon Drugog svjetskog rata, stigao na mrežu, i bio je izvor opskrbe koji je United Fruit bio nemoguć kontrolirati", kaže Southgate.

Danas se niti jedna tvrtka ne približava dominaciji u međunarodnoj trgovini bananama kao što je to nekada bio United Fruit. Tri najveće kompanije za banane - Dole, Del Monte i nasljednik United Fruita Chiquita - dijele oko 40% globalnog izvoznog tržišta. Kao što će vam reći ekonomisti, konkurencija pomaže pri snižavanju cijena.

Ali postoji još snažnije objašnjenje zašto su banane tako jeftine: standardizacija. Andrew Biles, bivši predsjednik uprave banana i ananasa za Chiquita, kaže da su tvrtke danas usavršavale znanost o uzgoju kavendijskih banana.

"Znate kako će ova banana funkcionirati kad se prevozi u hladnjači," kaže Biles. "Znate kako će to biti u zrelim sobama u odredišnoj zemlji i znate kako će to izgledati i držati se na maloprodajnoj polici."

Nije samo to što je gotovo svaka banana koja se uzgaja za izvoz kavendis; to je da je svaka kavendiška banana genetski jednaka sljedećoj kavendiskoj. Iz poslovne perspektive, to je idealno - vrhunska kontrola kvalitete. Iz poljoprivredne perspektive, međutim, to je problem.

"Nema različitosti ... svaka je biljka ista", kaže Biles. "Svaka biljka ima jednaku otpornost na bolest kao i na širenje."

Soj panamske bolesti koji je ubio Gros Michel bio je poznat pod nazivom TR1, ili tropska rasa 1. U 1990-ima se pojavio soj nazvan Tropical Race 4 i počeo napadati kavendiske banane. Do 2000. godine bilo je jasno da će TR4 biti veliki problem. Kako Biles govori, TR4 je započeo u Indoneziji i od tada se proširio na Filipine. Industrija je zabrinuta kako će uskoro uslijediti Latinska Amerika.

"Ako pogledate kartu," kaže Biles, "to je bolest koja se širi prema zapadu."

Znanost o biljkama daleki je put još od 1950-ih. Cavendish banane, poput ostalih vrsta banana koje ljudi jedu, u osnovi su uzgajane u sterilno stanje bez sjemena. To čini Cavendish teško uzgajati konvencionalno, ali je dobar kandidat za genetsku modifikaciju.

James Dale je biljni znanstvenik sa tehnološkog sveučilišta u Queenslandu u Brisbaneu u Australiji. Slučajno je i specijalist za banane. Kad je stupanj prijetnje TR4 postao jasan, Dale i njegov tim krenuli su u potragu za genima otpornima na TR4. Jedan znanstvenik naišao je na komadić biljaka divlje banane u Maleziji koji uspješno raste na području koje je TR4 pokrao. Dale i njegov tim analizirali su DNK divljih banana i identificirali nekoliko gena za koje su sumnjali da su odgovorni za otpor. Zatim su te gene umetnuli u embriogene stanice i uzgajali genetski modificirane kavendiske banane.

"[E] u suštini, ono što smo učinili je da smo uzeli gen iz divlje banane koja je otporna na tropsku rasu 4, i uzeli smo taj jedan gen od banane, i otišli smo i stavili ga u Cavendish ", Objašnjava Dale.

Dale i njegov tim odveli su svoje genetski modificirane kavendiške banane u Humpty Doo, gradić na sjevernom teritoriju Australije koji je nekad bio plodno mjesto za proizvodnju banana, iako je TR4 uništio tamošnje biljke Cavendish. Zbog toga je Humpty Doo savršeno mjesto za održavanje prvog svjetskog eksperimenta kako bi se vidjelo mogu li genetski modificirane kavendiške banane preživjeti panamsku bolest.

2012. godine, Daleov tim započeo je terenska ispitivanja, sadivši genetski modificirane i ne genetski modificirane banane u tlu Humpty Doo. Između dvije trećine i 100% negenetski modificiranih banana umrlo je ili se zarazilo u roku od tri godine. Drugim riječima, panamska bolest još je bila u tlu.

Među šest različitih linija genetski modificiranih kavendijskih biljaka, međutim, nekoliko je pokazalo visoku razinu otpornosti, a činilo se da je jedna od njih potpuno imuna na TR4. Štoviše, istraživači su otkrili da se jedan divji gen rezistentnih banana nazvan RGA 2 pojavljuje i u divljim i u kavendanskim bananama, ali čini se da bolje djeluje u divljim bananama.

"I tako je to zaista jako, jako važno jer postoji nova tehnologija poznata kao uređivanje gena. Za razliku od modifikacija gena, "objašnjava Dale. "Uređivanjem gena možete ući u DNK i samo prilagoditi gene koji su već tamo."

Ovu vrstu uređivanja gena omogućuje alat poznat kao CRISPR ili redovito grupirane kratke palindromske ponavljanja. (Radio Freakonomics razgovarao je s jednom od pronalazača CRISPR-a, biokemičarkom Jennifer Doudna, 2017. za epizodu koja se zove "Evolucija, ubrzana.")

Čini se da su Daleova otkrića bila sjajna vijest za industriju banana. Postojala su potencijalno dva načina za spašavanje Cavendish-a od panamske bolesti: korištenje CRISPR-a za ugađanje njegovog genetskog koda ili uvođenje novih, otpornih gena iz drugih banana. Međutim, industrija je manje nego oduševljena; Andrew Biles opisuje Daleov genetski modificirani pristup kao "ne tako prihvatljiv za društvo." Znatan dio potrošača u SAD-u, a posebno u Europi, smatra genetski modificirane kulture rizičnim usprkos tvrdnjama znanstvenika da suprotno.

Chiquita, prema Bilesu, vjeruje da je spas spas upravo u poboljšanim tehnikama uzgoja. Ali postoji problem sa ovom strategijom: Uzgojni program - čak i jako dobar - neće proizvoditi kavendiske banane; proizvest će nešto vrlo različito. Pa, za milijarde ljudi koji jedu trilijuna banana, mnogi od njih kavendijski, koliko bi trebalo biti panika?

"[Ja] ako želite imati Cavendish za 20 godina," kaže James Dale, "vjerojatno će biti genetski modificirani ili će vjerojatno biti uređeni genom."

Kompletnu epizodu „Najzanimljivijeg voća na svijetu“ na Freakonomics Radio možete pronaći na Freakonomics.com. Možete slušati i na programima Stitcher, Apple Podcasts ili bilo kojoj drugoj podcast platformi.